El oscuro secreto del poleo

Mentha_pulegium
fig. 1, ilustración moderna del poleo (propiedad de wikipedia)

El poleo (Mentha pulegium), también llamado menta poleo, es una de las especies más conocidas del género Mentha. Es una planta herbácea de la familia de las labiadas (al igual que sus primos la menta, la albahaca, el orégano y el tomillo), es perenne, cespitosa y de raíces rizomatosas que crece espontáneamente en sitios húmedos o junto a cursos fluviales en toda la cuenca del mar Mediterráneo y en Asia occidental. Tiene propiedades carminativas, relajantes e incluso como emenagoga, además de cierta acción como expectorante y antitusiva.

Toda la planta contiene aceite esencial (entre 0,5 a 1 %) a base de pulegona, mentolmentona, limoneno (ver fig. 3) y de otros compuestos con estructura similar ( isomentona, piperitenona, alfa y beta-pineno) [1] . Es un aceite esencial digestivo y tónico estomacal, expectorante y antitusígeno, emenagogo y antiespasmódico, vermífugo y antiséptico. No es aconsejable para gente que padece afecciones del hígado ya que la pulegona, que es el principio activo en mayor concentración (hasta un 85 % del aceite esencial), tiene un efecto altamente hepatotóxico, además de ser abortivo en animales.

Al igual que sus primos, el poleo puede ser utilizado como una hierba culinaria y era común su uso en toda la Edad Media, pero debido a sus propiedades emenagogas su uso ha caído en desgracia en tiempos modernos. Hoy en día, la preparación más común de poleo es como infusión, pero hay una gran cantidad de usos del aceite de poleo, la mayoría en aromaterapia por difusión aérea o por vía tópica, la mayoría con poca o ninguna base científica o médica: como antipsicótico, una ayuda digestiva, un descongestionante, para la gota, y para la hiperhidrosis (sudoración excesiva) por nombrar unos pocos.

Referente a la planta, en el Dioscorides leemos lo siguiente [1]: «…Es una hierba conocida, calorífica, que disuelve los humores, digestiva. Si se bebe provoca la menstruación, el parto y el alumbramiento. Hace subir también las secreciones del pulmón, bebida con sal y miel; ayuda a los que tienen convulsiones, alivia las náuseas …«. Y es como emenagogo (estimulante de la menstruación) dónde, en tiempos pasados, el poleo ha visto la mayoría de su uso.

pildoras abortivas
fig. 2, píldoras de poleo vendidas como abortivo a principios del siglo XX (el nombre inglés del poleo es «pennyroyal»)

Que las mujeres tomaran el control de sus sistemas reproductivos se remonta al menos a los antiguos griegos y era común hasta bien entrado el siglo XX. En la década de 1900 [2, 3], existían en el mercado una serie de «píldoras abortivas» basadas en esta hierba (ver fig. 2) que en un intento de deslizarse a través de las miradas indiscretas de los anti-abortistas, fueron llamadas como ‘Elamef’ («female» leído al revés) o, simplemente, vendidas para controlar «problemas femeninos». Hoy en día, en páginas como Amazon, es posible encontrar Pennyroyal Herbal Capsules en las que, como indica en su descripción: «Used for respiratory ailments, digestion, mouth sores, and female disorders. Used as a means of inducing delayed menses. Used in the treatment of weakness and stomach pains.» Pero al igual que para las otras indicaciones, no hay documentación en que se afirme que poleo induce abortos. Lo que es bien sabido y está documentado, sin embargo, es su toxicidad, y esta es debida principalmente a la pulegona.

Pulegona

principales terpenos del aceite
fig. 3, principales terpenos presentes en el aceite esencial del poleo

Como he comentado antes, el principal compuesto del aceite esencial de poleo es la pulegona, concretamente el isómero (R) – (+) – pulegona, que constituye aproximadamente el 85% de aceite de poleo. Es un insecticida natural que posee la planta para evitar ser comida por los insectos. Es la pulegona en gran parte la responsable de los efectos tóxicos de poleo. Y no solo la pulegona, ya que en la primera fase de su metabolización en el hígado (a través de las enzimas del citocromo P450) se transforma mediante oxidación en otros metabolitos como el mentofurano, que también es tóxico, y se metaboliza más a fondo en más especies hepatotóxicos.

pulegona a mentofurano
fig. 4, transformación hepática de la pulegona en mentofurano

En un estudio realizado en el Hospital General de San Francisco y que puede leerse aquí [3], cogieron cuatro pacientes que habían ingerido aceite esencial de poleo. Uno de ellos murió, a otro le dieron N-acetilcisteina y los otros dos habían ingerido cantidades tóxicas mínimas de poleo y no fueron tratados con N-acetilcisteína. En el caso del que murió, el examen postmortem de una muestra de suero, que se había obtenido 72 horas después de la ingestión aguda, identificó 18 ng por ml de pulegona y 1 ng de mentofurano por ml. En una muestra de suero del paciente tratado con N-acetilcisteína, que se había administrado aproximadamente 10 horas después de la ingestión, el nivel mentofurano era 40 ng / mL. También revisaron los 18 informes de casos anteriores de la ingestión de aceite esencial de poleo documentado como una ingestión de moderada a severa toxicidad en los pacientes que habían estado expuestos a por lo menos 10 ml de aceite de poleo. Como conclusión llegaron a que el poleo contiene una toxina de importancia para la salud pública. Los datos sobre los metabolitos humanos pueden proporcionar nuevos conocimientos sobre los mecanismos tóxicos y tratamiento de la intoxicación poleo, incluyendo el papel potencial de N-acetilcisteína. Una mejor comprensión de la toxicidad del poleo también puede conducir a un control más estricto y el acceso más restringido a la hierba.

Otro estudio que puede leerse aquí [4] sugiere que la pulegona tiene efectos tóxicos y carcinógenos al menos en ratas

glutatión
fig. 5, molécula de glutatión, un potente antioxidante

Como agravante de todo esto, la pulegona y los metabolitos que se forman reducen y llegan a eliminar las concentraciones glutatión hepático [5] (ver figura 6). Y, ¿Qué es el glutatión?. Pues el glutatión es uno de los principales antioxidantes que protege a nuestro hígado de drogas (medicamentos), productos químicos y sus metabolitos. En casos de intoxicaciones, la administración de N-acetilcisteína, un precursor biológico de glutatión, es apropiada (como demuestra el estudio [3] antes citado), tanto en la misma forma en que se utiliza para tratar la sobredosis de acetaminofeno (paracetamol para los amigos) y se elimine la imina de la N-acetil-p-benzoquinona (NAPQI), un metabolito extremadamente hepatotóxico (en una próxima entrada hablaré de ello).

desactivación de la pulegona
fig. 6, desactivación de la pulegona por reacción con el glutatión

Los síntomas en los casos fatales se presentan como dolor abdominal, náuseas y vómitos, presentes dentro de unas pocas horas de la ingestión de entre 10 a 30 ml de aceite esencial de poleo.

¿Hay algún problema en tomar una infusión de poleo? Probablemente no. El poleo es sólo otro ejemplo de algo que está muy bien «tal cual» cuando se utiliza con fines culinarios inocentes u otros, pero se vuelve peligroso cuando se concentra. Como decía Paracelso, «en la dosis está el veneno«

Referencias y fuentes de datos

[1] Poleo en el Dioscorides

[2] Chichesters (or Chi-ches-ters or with ‘s) English Pennyroyal Diamond Brand pills for menstruation problems like pain, scanty or no menses (amenorrhea, dysmenorrhea), and probably abortion, 1890s-early 20th century, U.S.A.

[3] Gunby, P. “Plant Known for Centuries Still Causes Problems Today.” JAMA: The Journal of the American Medical Association 241.21 (1979): 2246-247.

[3] Pennyroyal toxicity: measurement of toxic metabolite levels in two cases and review of the literature

[4] Toxicology and carcinogenesis studies of pulegone (CAS No. 89-82-7) in F344/N rats and B6C3F1 mice (gavage studies)

[5] A decades-long investigation of acute metabolism-based hepatotoxicity by herbal constituents: a case study of pennyroyal oil

PENNYROYAL-PILLS

Mentha_pulegium en wikipedia

2 comentarios en “El oscuro secreto del poleo”

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