Sustancias tóxicas naturales

Productos químicos tóxicos que se encuentran en la naturaleza

Organofluorados naturales

Dichapetalum cymosum (Gifblaar)Tenemos la creencia que los compuestos organohalogenados son creados por los humanos y no se encuentran en la naturaleza. Nada más lejos de la realidad, en la naturaleza encontramos organofluorados, organoclorados, organobromados y organoyodados.

Algunos de los organoclorados que sintetizamos los humanos ya llevan los seres vivos sintetizándolos durante millones de años y nosotros sólo los hemos tomado como ejemplo. También encontramos organobromados y organoyodados (hormona tiroidea por ejemplo en humanos). En el caso de los organofluorados, son muy pocas las especies que utilizan el enlace C-F, encontrando actualmente unos 30 compuestos naturales organofluorados, 5 de los cuales son sintetizados por plantas y animales.

¿Provoca cáncer la Nutella?, los ésteres de glicidilo

Cancer y NutellaHace unas semanas, en enero, leía en las redes sociales la noticia que un estudio de la EFSA (European Food Safety Authority) concluía que la Nutella producía cáncer [1]. No es el primer titular de este estilo, como ya pasó con las carnes procesadas (ver entrada Reacciones de Maillard , cuando la comida se convierte en poco saludable). Y como es lógico, la noticia se extendió como la pólvora. También leí que diversos supermercados la habían retirado de sus estanterías [2, 3]. Como no soy quimiofóbico, me puse a investigar y lo primero que hice fue entrar en la página de la Autoridad Europea para la Seguridad Alimentaria (EFSA por sus siglas en inglés) e indagar el respecto. No encontré, como es lógico, ninguna mención en concreto con la conocidísima marca italiana que relacionara su producto estrella, la Nutella, con el cáncer pero sí que encontré algunos estudios que relacionan al aceite de palma refinado con él.

Antocianinas, un pHmetro de maceta

Euphorbia Pulcherrima o Ponsetia, contiene antocianinas, que le dan ese color tan característico de la navidadEstamos a poco más de un mes para Navidad y ya empieza a llenarse los comercios, empresas y casas de esas plantas con las «flores» centrales rojas tan bonitas, aunque también las hay de color amarillo e incluso blanco. A esta planta se la conoce como Ponsetia, cuyo nombre científico es Euphorbia Pulcherrima. Otros nombres que recibe son flor de navidad o flor de pascua en referencia a que su máximo periodo vegetativo se da en esta época. Ese color rojo se debe a unas moléculas, las antocianinas, que hacen que las «hojas» cambien de color con el pH.

Es una planta originaria de México y Guatemala, donde crece en forma de arbusto hasta unos 3-5 metros de altura, perteneciente a la familia de las Euphorbiaceae. Sus vistosas brácteas (las «hojas rojas» que comúnmente se conocen como flores no son flores ni son hojas, se llaman brácteas, las hojas son verdes y las flores son muy pequeñas, están en el centro y son amarillas) son hojas modificadas que contienen antocianinas.

Soy cafeinómano

cafeinomanoLos cafeinómanos, o como yo prefiero llamarnos cafeinainómanos (no se, me suena mejor la palabreja) somos aquellos, entre los que me incluyo, adictos a la cafeína. Y no es de extrañar que el café, en cualquiera de sus variantes (café expreso, cortado, con leche, etc..) sea la bebida más consumida del mundo (quitando al agua, por supuesto), y la segunda mercancía comercializada, tras el petróleo (se estima que 125 millones de personas en el mundo viven de su cultivo). Esta adicción se debe a la cafeína, una xantina que se encuentra en las semillas de fruto del cafeto, siendo la droga psicoactiva más consumida del mundo (120.000 toneladas anuales), y además es legal.

Burundanga, un alcaloide al alcance de la mano

drogas-bebidaHace unos días apareció en la prensa digital [1 a 6] de diversos periódicos de tirada nacional que se había detectado el primer caso de sumisión química por burundanga documentado. La burundanga  es una sustancia que pertenece al grupo de los compuestos depresores del sistema nervioso central (junto con el GHB (ácido gammahidroxibutírico), el alcohol o la ketamina, entre otros). Su dosis efectiva es de unos pocos microgramos. Pero sus efectos van un paso más allá de las drogas de violación. El efecto de aquellas se basa en una disminución del nivel de conciencia tan grande que la persona no recuerda (efecto amnesia) lo que ha sucedido bajo sus efectos (GHB por ejemplo). La burundunga además añade el efecto sobre la voluntad de las personas.

Vinca de madagascar, otra planta tóxica utilizada en quimioterapia

Catharanthus roseus
Catharanthus roseus

Todos (o casi todos) hemos visto alguna vez esta planta. Su nombre científico es Catharanthus Roseus, pero se le conoce como vinca de Madagascar, vincapervinca o simplemente vinca. También se la conoce como alegrías o como vicarias. Es una planta  originaria y endémica de Madagascar, que se encuentra muy cultivada por su resistencia a las condiciones secas y en deficiencia de nutrientes, aunque no soporta muy bien las heladas. Tiene hojas brillantes, flores de color rosado (aunque también pueden ser blancas o incluso rosa fuerte) en forma de estrella en la primavera y luego de manera intermitente durante el verano y el otoño.

Es una planta bastante tóxica, por lo que hay que ir con mucho cuidado sobretodo con los niños y mascotas. La vinca tiene muchos usos en medicina tradicional: las infusiones de sus pétalos se emplea para enfermedades de los ojos como nubes, conjuntivitis, carnosidades y para fortalecer la vista. El jugo o la infusión de las hojas y flores frescas se emplean contra la diabetes en muchos países del mundo y en la medicina ayurvédica (medicina tradicional originada en India).

La cantaridina, otro afrodisíaco natural

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Lytta vesicatoria (cortesía de Wikipedia)

Ayer fue 14 de febrero, día de San Valentín, y al igual que el año pasado  que publiqué un artículo titulado La icariina, la viagra natural, este año le toca el turno a otro «afrodisíaco» natural. Como comenté en esa entrada, llamar a un producto afrodisíaco es decir que tiene como propiedad principal el aumentar el deseo sexual, ya que la palabra afrodisíaco deriva de la diosa griega del amor, Afrodita. El compuesto en cuestión es la Cantaridina, una feromona de los coleópteros de la familia de los Meloidae de color verde dorado. Fue aislada por primera vez por el químico francés Pierre Jean Robiquet en 1812.

La Cantaridina es un compuesto inodoro e incoloro derivado de los terpenos que se encuentra en cantidad apreciable en el coleóptero Lytta vesicatoria, también conocido como cantárida o mosca española (en inglés se le conoce como Spanish Fly), insecto abundante en las costas mediterráneas.

Nitisinona, ¿Herbicida o medicamento?

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Flores del Callistemon citrinus (cortesía de wikipedia)

En este post voy a hablar de un herbicida que se utiliza para curar enfermedades en los humanos, la nitisinona. Toda esta historia comienza con un arbusto originario de nuestras antípodas, el Callistemon citrinus (del griego kallos, hermoso y stemon, estambre y del latín citrus, por su aroma a limón), también conocido como Calistemo, Árbol del cepillo o Escobillón rojo. Es un arbusto con porte de árbol pequeño de la familia de los Myrtaceae, originario de los estados de Queensland, Nueva Gales del Sur y Victoria en Australia, donde se encuentra en las cercanías de quebradas rocosas y en los pantanos próximos a la costa [1]. Actualmente se encuentra ampliamente distribuido por todo el mundo en jardines y plazas por su adaptabilidad y resistencia a la sequía y heladas.

El oscuro secreto del poleo

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fig. 1, ilustración moderna del poleo (propiedad de wikipedia)

El poleo (Mentha pulegium), también llamado menta poleo, es una de las especies más conocidas del género Mentha. Es una planta herbácea de la familia de las labiadas (al igual que sus primos la menta, la albahaca, el orégano y el tomillo), es perenne, cespitosa y de raíces rizomatosas que crece espontáneamente en sitios húmedos o junto a cursos fluviales en toda la cuenca del mar Mediterráneo y en Asia occidental. Tiene propiedades carminativas, relajantes e incluso como emenagoga, además de cierta acción como expectorante y antitusiva.

Toda la planta contiene aceite esencial (entre 0,5 a 1 %) a base de pulegona, mentolmentona, limoneno (ver fig. 3) y de otros compuestos con estructura similar ( isomentona, piperitenona, alfa y beta-pineno) [1] . Es un aceite esencial digestivo y tónico estomacal, expectorante y antitusígeno, emenagogo y antiespasmódico, vermífugo y antiséptico. No es aconsejable para gente que padece afecciones del hígado ya que la pulegona, que es el principio activo en mayor concentración (hasta un 85 % del aceite esencial), tiene un efecto altamente hepatotóxico, además de ser abortivo en animales.

El Baladre, una planta tóxica, muy tóxica

Nerium_oleanderEl Baladre, Nerium Oleander, también conocido como adelfa, diva, laurel de jardín, rosa laurel o trinitaria es un arbusto de la familia de las Apocynaceas, que puede crecer hasta tener porte de arbol pequeño, de hojas perennes de verde intenso. Las hojas, flores, tallos, ramas y semillas son venenosas. En su denominación en euskera es conocida como «Eriotz-orri», que significa hoja de muerte, haciendo referencia a su toxicidad.

La denominación Nerium proviene del griego Nereus, que simboliza el dios griego del mar y padre de las Nereidas, en alusión a que el arbusto es común encontrarlo en zonas cercanas a la costa. La denominación Oleander indica el parecido de sus hojas con las del olivo.

En el Dioscórides se hace mención a su alta toxicidad de la siguiente manera: «{2} La flor y las hojas tiene fuerza aniquiladora [del ganado] <de perros, asnos, mulos y de la mayor parte de los cuadrúpedos>… Los más débiles de los animales, como cabras, ovejas, basta con que beban el agua de su cocción para que mueran.»